July 2018

Due to the vital importance of the

United States’ fuel supply to the war

effort during World War II, the Corps

was appropriated funds on an

emergency basis to build levees

around oil refineries along the

Arkansas River. While the U.S. Army

Corps of Engineers had already been

provided by Congress with broad

authority to construct dams to control

flooding along and upstream of the

Mississippi Basin, funding for such

projects was often a limiting factor.

After the 1943 event, the Governor

of Oklahoma, Robert S. Kerr, was

determined to make sure that such

destruction and suffering was never

again experienced in his state. He

worked with Senator John L.

McClellan, and later ran and won his

own senate seat, to help gain the

federal funding that was needed to

build large scale flood control and a

multipurpose waterway. Congress

passed “The Rivers and Harbors Act”

in 1946. That and amendments to the

Flood Control Act of 1948 and again

in 1950, collectively authorized and

funded the building of what would

become the McClellan-Kerr Arkansas

River Navigation System. A series of

18 locks and dams have since been

constructed and the Arkansas River

channel was deepened to support large

barge traffic. The $1.2 billion federal

project reportedly fostered more than

$3 billion in commercial and

industrial development in the

Arkansas River basin during the two

years after its completion in 1971. The

waterway system and its reservoirs

also provide beautiful lakes for

recreation, sport fishing and

hydroelectric power-generation.

President Richard Nixon attended and

spoke at the opening ceremony on

June 5, 1971. Kerr suffered a fatal

heart attack on January 1, 1963, at the

age of 66, before the project was


The first barge, which actually

arrived a few months before the

dedication ceremony, carried

newsprint. Since then, 41,409 barges

have travelled through the Port. They

have delivered more than 67 million

tons of cargo on the waterway, enough

to fill 1.5 million trailer trucks. In

recent years, the Port has averaged

two million tons of cargo per year and

has not only created millions of

dollars in revenue for the businesses

located on its banks, but also has

created thousands of jobs. Not only

does the port handle dry and liquid

bulk products, odd or large size

objects are often preferable to ship on

the waterway. As one  example, many

of the large reactor components used

at the Wolf Creek Nuclear Generating

Station in Burlington were shipped

through the Tulsa Port of Catoosa. 

The McClellan–Kerr Arkansas River 

Navigation System runs from the Tulsa Port of Catoosa

located in the upper-left portion of this graphic through

Oklahoma and Arkansas to the Mississippi River. 

(Source: US Army Corps of Engineers)